Quelle est la meilleure langue à apprendre? – Apprendre langue

Une introduction de Robert Lane Greene

Pour les amateurs de langues, les faits sont sinistres: les anglophones ne les apprennent tout simplement plus. En Grande-Bretagne, malgré quatre décennies au sein de l’Union européenne, le nombre de diplômes obtenus en français et en allemand a diminué de moitié au cours des 20 dernières années, alors que la tendance croissante à l’apprentissage de l’espagnol a stagné. En Amérique, les chiffres sont également désolés. Le facteur qui a motivé les attentats du 11 septembre est le manque d’arabophones parlant la CIA qui auraient pu traduire les renseignements disponibles. Mais dix ans plus tard, les campagnes «en anglais seulement» ont plus de succès auprès du patriotisme américain que celles qui tentent de promouvoir l'apprentissage des langues, comme si la langue la plus réussie de l'histoire était menacée.

Pourquoi apprendre une langue étrangère? Après tout, celui que vous parlez déjà si vous lisez ce magazine est la langue la plus utile et la plus importante au monde. L’anglais n’est pas seulement la première langue des pays les plus évidents, c’est maintenant la deuxième langue du monde: un touriste japonais en Suède ou un Turc atterrissant en Espagne parlera presque toujours l’anglais.

Néanmoins, il reste des raisons impérieuses d'apprendre d'autres langues. Ils vont de l’intellectuel à l’économique au pratique. Tout d’abord, apprendre une langue étrangère vous aide à mieux comprendre toutes les langues – beaucoup d’anglophones rencontrent d’abord les mots «participe passé» non pas dans un cours d’anglais, mais en français. Deuxièmement, il y a l'élargissement culturel. Il est toujours préférable de lire la littérature dans l’original.

La poésie et les textes souffrent particulièrement de la traduction. Et apprendre une autre langue aide l’élève à comprendre une autre façon de penser. Bien que la notion selon laquelle les locuteurs de différentes langues pensent différemment ait été largement exagérée et mal comprise, il y a beaucoup à apprendre de la découverte de ce que les différentes cultures appellent cela, que das oder.

Les raisons pratiques sont tout aussi convaincantes. En affaires, si l’équipe de l’autre côté de la table connaît votre langue mais vous ne connaissez pas la leur, elle en saura certainement plus sur vous et votre entreprise que sur vous et leur société – une mauvaise position pour négocier. De nombreux investisseurs en Chine ont pris des décisions fatalement stupides au sujet de sociétés qu’ils ne pouvaient pas comprendre. La diplomatie, la guerre et le travail de renseignement sont tous affaiblis par le manque de linguistes compétents. Pratiquement toutes les carrières, publiques ou privées, sont stimulées par la connaissance d'une langue étrangère.

Alors, lequel devriez-vous, ou vos enfants, apprendre? Si vous jetez un coup d'œil sur les publicités à New York ou les options de niveau A en Grande-Bretagne, une réponse semble surgir: le mandarin. L’économie de la Chine continue de croître à un rythme tel qu’elle deviendra plus grande que celle de l’Amérique dans un délai maximum de deux décennies. Le poids politique de la Chine augmente en conséquence. Ses hommes d’affaires achètent tout, des marques américaines aux droits africains des minerais africains en passant par les droits pétroliers russes. Si la Chine est le pays du futur, le chinois est-il la langue du futur?

Probablement pas. Rappelez-vous la montée du Japon? La croissance économique du Japon est tout aussi spectaculaire que celle de la Chine, mais à une moindre échelle, elle a laissé penser à d’autres qu’elle envahirait le monde. C’était la deuxième économie du monde depuis des décennies (avant de tomber à la troisième, récemment, derrière la Chine). Le japonais est-il la troisième langue la plus utile au monde? Pas même proche. Si vous deviez apprendre dix langues classées par utilité générale, le japonais ne figurerait probablement pas sur la liste. Et la principale raison de la propagation limitée des Japonais va également freiner les Chinois.

Ce facteur est le système d'écriture chinois (que le Japon a emprunté et adapté il y a plusieurs siècles). L'apprenant doit connaître au moins 3 000 à 4 000 caractères pour comprendre le chinois écrit et des milliers d'autres pour en avoir une idée réelle. Le chinois, avec tous ses tons, est assez dur pour parler. Mais le gigantesque exploit de mémoire requis pour savoir lire le mandarin est encore plus difficile. Cela dissuade la plupart des étrangers de maîtriser le système – et attise de plus en plus d'indigènes chinois.

Une enquête récente rapportée dans le Quotidien du Peuple ont constaté que 84% des répondants s'accordaient pour dire que les compétences en chinois sont en déclin. Si ces reproches sont communs à la plupart des langues, il y a quelque chose de plus en chinois. De moins en moins de locuteurs natifs apprennent à produire des caractères en calligraphie traditionnelle. Au lieu de cela, ils écrivent leur langue de la même manière que nous – avec un ordinateur. Et non seulement cela, mais ils utilisent l'alphabet romain pour produire des caractères chinois: tapez mal et le logiciel de support de la langue chinoise offrira un menu de caractères prononcés mal; l'utilisateur sélectionne celui désiré. (Ou si l'utilisateur tape dans wo shi zhongguo ren, «Je suis chinois», le logiciel détecte la signification et sélectionne les bons caractères.) De moins en moins obligés de rappeler les caractères froids, les Chinois les oublient. David Moser, un sinologue, se souvient d'avoir demandé à trois étudiants chinois diplômés de l'université de Pékin comment écrire «éternuer»:

À ma grande surprise, tous les trois ont simplement haussé les épaules avec embarras penaud. Aucun d'entre eux ne pourrait produire correctement le personnage. Aujourd'hui, l'Université de Pékin est généralement considérée comme le «Harvard de Chine». Pouvez-vous imaginer trois étudiants de doctorat en anglais à Harvard oubliant comment écrire le mot anglais «éternuer»? Pourtant, cet état de fait n'est pas rare en Chine.

Tant que la Chine conservera son système basé sur les caractères – ce qui sera probablement long, grâce à son attachement culturel et à ses préoccupations pratiques -, il est très peu probable que le chinois devienne une vraie langue mondiale, une langue auxiliaire comme l'anglais, la langue d'un chimiste brésilien publiera des articles en espérant qu’ils seront lus en Finlande et au Canada. Bien sûr, si la Chine est votre intérêt principal, que ce soit pour affaires ou par plaisir, apprenez le chinois. C’est fascinant et instructable – même si l’essai en ligne de Moser, "Pourquoi le chinois est-il si dur," pourrait décourager les timides et les pressés.

Mais si on me demandait quelle langue étrangère était la plus utile et que, s’il n’y avait plus de paramètres (où? Dans quel but?), Ma réponse serait le français. Quoi que vous pensiez de la France, la langue est beaucoup moins limitée que beaucoup de gens le réalisent.

Alors que leur empire se séparait et qu'ils devenaient une puissance moyenne après la seconde guerre mondiale, les Français, dans l'espoir de conserver une certaine distance de l'Amérique et de tirer le meilleur parti de leurs anciennes possessions, fondèrent la Francophonie. Ce club, qui regroupe tous les pays de tradition francophone, compte 56 membres, soit près du tiers des pays du monde. Peu d’entre eux sont des endroits où le français est la langue maternelle de tous. Au lieu de cela, ils incluent des pays avec des minorités francophones (Suisse, Belgique); ceux où le français est officiel et répandu parmi les élites (une grande partie de l’Afrique de l’Ouest); ceux où ce n'est pas officiel mais qui est encore parlé par presque toutes les personnes éduquées (Maroc, Liban); et ceux où les liens français subsistent malgré la disparition de la langue (Vietnam, Cambodge). Il a même des membres ayant peu de liens avec la France ou la France, comme l’Égypte, qui veulent simplement s’associer au prestige de la francophonie. 19 autres pays sont membres observateurs.

Le français ne figure que 16ème sur la liste des langues classées par les locuteurs natifs. Mais au-dessus, on trouve des langues telles que le Telegu et le javanais que personne n'appellerait les langues du monde. L'hindi n'unit même pas l'Inde. Le top 15 comprend également l’arabe, l’espagnol et le portugais, des langues majeures certes, mais concentrées au niveau régional. Si votre intérêt est le Moyen-Orient ou l'Islam, apprenez l'arabe. Si vous êtes intéressé par l'Amérique latine, espagnol ou portugais est la voie à suivre. Ou les deux; apprendre l'un rend la seconde assez facile.

Si vos intérêts couvrent le monde entier et que vous avez lu jusqu'à présent, vous connaissez déjà le langage mondial le plus utile. Mais si vous voulez une autre langue vraiment mondiale, il y a étonnamment peu de candidats, et pour moi le français est incontestablement en tête de liste. Il peut améliorer votre plaisir pour l'art, l'histoire, la littérature et la nourriture, tout en vous donnant un outil important pour les affaires et utile pour la diplomatie. Il a des locuteurs natifs dans toutes les régions du monde. Et pour ne pas oublier son cœur même, la France attire plus de touristes que n'importe quel autre pays: 76,8 millions en 2010, selon l'Organisation mondiale du tourisme, laissant à l'Amérique la deuxième place, avec 59,7 millions. Toute connaissance de la langue améliore grandement toute visite. Les Français ne sont rien d’autre accueillants lorsque vous leur montrez leur respect envers leur pays, et le gel occasionnel qui peut saluer les visiteurs fond lors de la première phrase complète. Donc, bien qu’il existe d’autres langues formidables, n’oubliez pas une langue facile et courante, avec beaucoup moins de mots à apprendre que l’anglais, cela est presque certainement enseigné dans votre ville. Avec le français, vous ne regretterez rien.

Espanol

Daniel Franklin

Imaginez que le monde hispanophone soit un seul pays, appelé Hispanidad. Il couvre un territoire peut-être une fois et demie plus grand que la Chine. Sa population est proche de 500 millions d’habitants, ce qui en fait le troisième pays le plus peuplé du monde, derrière la Chine et l’Inde. Parmi ces personnes, le nombre de locuteurs espagnols de langue maternelle s'élève à 400 millions; en tant que langue maternelle, seul le chinois mandarin est plus grand. Hispanidad possède également une riche littérature, allant de Cervantes à Gabriel García Márquez, que l’on apprécie le mieux de l’original. Et vous devriez vraiment voir un film Almodóvar sans sous-titres. Seuls l'anglais et le chinois sont plus largement utilisés sur Internet que l'espagnol.

Donc, si vous êtes dans les affaires, dans les arts ou si vous voulez juste rejoindre la conversation, la taille de Hispanidad est une raison puissante pour apprendre l’espagnol. Mais Hispanidad n'est pas un seul pays. Le fait qu’il se propage à travers les Amériques, l’Espagne et même certaines régions d’Afrique et d’Asie renforce encore le bien-fondé de l’espagnol.

Après l'anglais, c'est la langue internationale la plus utilisée. Pour les touristes, il facilite et enrichit les voyages dans les 20 pays et plus où l'espagnol est la langue principale (bien que certains préfèrent peut-être éviter la Guinée équatoriale). Les étudiants ont un choix enviable d’endroits stimulants pour parfaire leur espagnol, du Venezuela à l’Argentine, en passant par l’Espagne.

Sans oublier les États-Unis, le pays qui compte le deuxième plus grand nombre de locuteurs espagnols (environ 50 millions et en hausse) après le Mexique. Les Latinos ont une influence croissante sur les plans culturel, commercial et politique. De nos jours, les présidents potentiels s’assurent d’annoncer en espagnol: Soy Mitt Romney et apruebo este mensaje.

Même pour ceux qui n’ont aucune ambition politique, il existe une autre raison impérieuse de choisir l’espagnol comme deuxième langue: c’est facile (certainement comparé au mandarin, par exemple). Et une fois que vous maîtrisez l’espagnol, vous êtes également à mi-chemin de l’italien, du français et du portugais.

Apprendre l'espagnol? ¡Cómo non!, comme on dit à Hispanidad.

chinois

Simon Long

“En allemand ou en anglais, je sais comment décompter
J'apprends le chinois », déclare Wernher von Braun

Il y a un demi-siècle, lorsque Tom Lehrer écrivait sa chanson satirique, l'idée d'un spécialiste des fusées allemand comptant à rebours à zéro en chinois devait paraître à la fois exotique et plutôt sinistre à son auditoire américain. Maintenant que la Chine est prête à prendre le relais de l'Amérique en tant que pays qui envoie des hommes sur la Lune, il ne fait aucun doute qu'il parle la langue que nous devrions apprendre.

En fait, ce n’est pas sorcier, mais du bon sens économique et politique. La Chine est la nation la plus peuplée de la planète. Même lorsque l'Inde accédera à ce statut au cours des dix prochaines années environ, le nombre de locuteurs chinois dépassera de loin celui de ceux qui comprennent et parlent la plus grande langue de l'Inde, l'hindi, même si des locuteurs pakistanais de l'ourdou, très similaires, y sont ajoutés. une langue doit pouvoir communiquer avec autant de personnes que possible, il n'y a pas de concours. Bien sûr, il y a beaucoup de langues en Chine aussi. Mais «chinois standard» (Putonghua, alias "mandarin"), ou quelque chose de proche, est compris presque partout, comme il est enseigné dans les écoles. Il n'est donc pas nécessaire de chercher quel dialecte apprendre.

L’économie chinoise sera la plus grande du monde – la seule question est de savoir quand. Vous pouvez faire votre propre estimation en utilisant l'infographie interactive intelligente sur economist.com/chinavusa. L’option par défaut est 2018. Déjà, le boom spectaculaire de la Chine en 30 ans a transformé nos vies. Quand j'ai grandi à Londres, il n'y avait pas de touristes chinois et rien de ce que nous possédions n'était fabriqué en Chine. Et maintenant? L’économie chinoise continuera probablement de surpasser celle des pays riches pendant des décennies, faisant pencher la balance du pouvoir économique vers le bas. Apprenez le chinois, non pour impressionner votre futur patron, mais pour comprendre ce qu’elle dit.

arabe

Josie Delap

Pour un anglophone, cherchant une langue à apprendre et probablement inexpérimentée dans l'art obscur de la grammaire, les langues romanes simples avec leur syntaxe de bon sens pourraient sembler des choix évidents, peut-être même celles de la Scandinavie avec leur son familier, si curieusement orthographié, vocabulaire. Mais au lieu de cela, respirez profondément et plongez dans l'arabe.

C'est difficile. Les premières années d’arabe sont frustrantes, comme un puzzle de ciel nuageux. Pendant que ceux qui étudient l'espagnol galopent, discutant des bières qu'ils veulent et des soeurs, vous devez maîtriser un nouveau scénario. une dont les points et les traits se brouillent devant vos yeux, dont les voyelles s’effacent au néant, dont les lettres changent de forme en fonction de l’emplacement où elles apparaissent dans le mot. Le système racine à trois lettres de l’Arabe pour la création de mots – ajout de suffixes, préfixes, midfixes, de blocs de construction trilatéraux – semblera totalement étranger.

Mais la lutte en vaut la peine et les récompenses commencent avec votre ego. La connaissance de l’arabe, même minime, impressionnera non seulement les monoglots et les dullards qui ont adoré l’italien, mais aussi les locuteurs natifs. Les Egyptiens, les Syriens et les Palestiniens, émus que vous avez du mal à se battre avec leur langue, vous couvriront de louanges.

Quand vous comprenez à quel point l’arabe s’intègre à merveille – pourquoi la racine qui signifie «ouest» mène aux mots pour «coucher de soleil» et «étrange», le sens de l’illumination est sublimement satisfaisant. Aucun simple français subjonctif ou instrumental russe ne peut le faire. Et le plaisir ne faiblira jamais. La maîtrise vous échappera peut-être longtemps, mais il y aura toujours une fascination à vous frayer un chemin à travers les subtilités de l’arabe.

Portugais brésilien

Helen Joyce

Certains fous apprennent les langues pour le plaisir. Le reste d'entre nous recherche un retour sur investissement raisonnable. Cela signifie choisir une langue avec beaucoup de locuteurs natifs. Une personne parlée par des personnes à qui il vaut la peine de parler, dans un endroit qui vaut le détour L'un avec des parents proches, vous avez donc une longueur d'avance avec votre troisième langue. Un pas si éloigné de l'anglais que vous abandonnez.

Il n'y a vraiment qu'un seul choix rationnel: le portugais brésilien. Le Brésil est grand (190 millions d'habitants, un demi-continent). Ses perspectives économiques sont prometteuses. São Paulo est la capitale économique de l’Amérique latine. Aucun autre pays n'a une flore et une faune aussi variées et belles. Il abrite la plus grande forêt sur pied du monde, l’Amazonie. Il fait beau, les plages aussi. Les gens sont amicaux et des menteurs blancs sans vergogne. On vous dira «votre portugais est merveilleux!» Plusieurs fois avant que ce ne soit vrai.

Vous n’avez pas besoin d’un nouvel alphabet ou d’une nouvelle grammaire bien que vous puissiez trouver la langue accro aux déclinaisons et trop friande du subjonctif. Vous apprendrez des centaines de mots sans effort (azul signifie bleu, verde signifie vert) et être capable de deviner des phrases entières (O sistema bancário é muito forte: le système bancaire est très fort). Avec une nouvelle prononciation et quelques nouveaux mots, vous pourrez vous déplacer au Portugal et dans certaines régions d’Afrique. Si vous parlez espagnol, français ou italien, vous constaterez que la moitié du travail est déjà fait. Sinon, pourquoi ne pas essayer? Avec le portugais à votre ceinture, vous volerez avec vous.

Mieux encore, vous vous démarquerez. Environ 10 millions de Brésiliens seulement parlent un anglais raisonnable, et beaucoup plus d'anglophones parlent le français ou l'espagnol que le portugais, quelle que soit leur saveur. Je n'ai pas choisi cette langue; cela m'a été imposé par l'offre d'un emploi à São Paulo. Mais quand je pense à mes fils, maintenant âgés de dix et cinq ans, qui écrivent un jour «le portugais brésilien couramment» sur leur CV, je me sens un peu satisfait.

Latin

Tim de Lisle

J'ai étudié le latin pendant 15 ans, et c'est peut-être la première fois qu'il est directement utilisé dans ma vie adulte. Il y a un moment, il y a longtemps, où cela a presque été utile. Je passais en revue un album de Sting qui contenait un coup de poignard dans une chanson de mariage traditionnelle. Il y a beaucoup de chansons de ce genre à Catullus, pour lesquelles j'ai passé toute une période d'une poésie élégante. Si jamais il était temps de jouer à la carte latine, c’était ça, alors j’ai décrit la chanson de mariage de Sting comme «Catullan». Quelque part entre le Le télégraphe du jour copieurs et les sous-marins, «Catullan» a été remplacé par «catalan». Cela m'a probablement bien servi.

Donc, utilisation directe: pratiquement nul. Mais le latin – qui nous donne à la fois “direct” et “usage”, “virtuellement” et “nul” – a été un usage indirect tous les jours de ma carrière. Si vous travaillez avec des mots, le latin est la session de Pilates qui reste avec vous pour la vie: elle renforce le noyau. Il vous enseigne la grammaire et la syntaxe, mieux que votre propre langage, dont vous aurez absorbé la structure avant d’être capable de le remarquer. Le latin n'offre pas de cachette, pas de refuge pour les laineux. Chaque morceau de la phrase doit s'inscrire avec le reste; chaque fin doit être la bonne. Apprendre le latin, c'est apprendre la rigueur.

Le prix pour la rigueur est le mortis. Bientôt, quelqu'un vous informera utilement que le latin est une langue morte. D'une certaine manière, bien sûr, mais dans d'autres, cela continue. C'est une présence vivante en anglais et en français, c'est la mère de l'italien et de l'espagnol, et elle s'infiltre même en allemand. Le plus souvent, les mots que ces langues ont en commun sont les mots latins: cela reste une lingua franca. Les mots que nous prenons en latin ont tendance à être longs, réfléchissants, intellectuels (les mots courts et percutants que nous n’avions pas besoin d’importer: vivre, mourir, manger, boire, aimer, haïr). Les entreprises et le monde universitaire, deux mondes très proches l'un de l'autre, s'appuient de plus en plus sur de longs mots latins. L'Union européenne parle peu d'autre. Il y a dix ans, pour un autre article, je devais lire le projet de constitution européenne. C'était un long défilé turquoise de mots dérivés du latin. Les bourgeois bruxellois essayaient de construire un super-État à partir de noms abstraits.

Management-talk et Euro-blather sont les pires de la langue latine, mais l’apprentissage de cette langue vous aidera tout de même à la comprendre. Il est un peu plus dur de faire des conneries quand on a appris le latin (bien qu’il soit tout à fait possible d’agiter comme le prouve Boris Johnson). Et si vous vous y tenez, vous découvrirez, après huit ou neuf ans au plus, qu’il s’agit d’une langue glorieuse. en soi.

Sa littérature résiste à l’épreuve des millénaires: Ovide est divertissant, Lucrèce stimule, Cicéron est fascinant. Horace peut être un piège – comme un mauvais chroniqueur du week-end, qui parle toujours de son jardin et de sa cave, sauf quand il sort avec une voix discernable sur le fait qu'il est si doux de mourir au combat. Mais son contemporain Virgile est majestueux. Il se donna la tâche la plus ardue: donner à Rome ses propres "Iliad" et "Odyssey", en une seule épopée, tout en restant du côté droit d'un empereur – et réussit. J'ai aussi pratiqué le français et le grec pendant des années et les ai appréciées, mais rien ne concordait avec le plaisir de lire «Aeneid» dans l'original.

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