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Livre du Domesday | Histoire anglaise

Domesday Book, le dossier ou le résumé original de Enquête de Guillaume I sur l’Angleterre. Par les contemporains, toute l’opération était connue comme «la description de l’Angleterre», mais le nom populaire Domesday – c’est-à-dire «apocalyptique», lorsque les hommes sont confrontés à un dossier sans appel – était généralement utilisé au milieu du XIIe siècle. L’enquête, par l’étendue de ses détails et la rapidité de son exécution, a peut-être été la réalisation administrative la plus remarquable du Moyen Âge.

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L’enquête a été réalisée, contre un grand ressentiment populaire, en 1086 par sept ou huit comités de commissaires, travaillant chacun dans un groupe distinct de comtés, pour lesquels ils ont compilé des comptes rendus détaillés des biens du roi et de ses locataires en chef (ceux qui détenaient leurs terres par des services directs à lui). À partir de ces documents, les greffiers du roi ont compilé un résumé, qui est le Domesday Book.

Le Domesday Book couvre toute l’Angleterre à l’exception des régions du nord. Bien qu’il soit invariablement appelé Domesday Book, au singulier, il se compose en fait de deux volumes assez différents l’un de l’autre. Volume I (Great Domesday) contient le récapitulatif final de tous les comtés enquêtés sauf Essex, Norfolk et Suffolk. Pour ces trois comtés, le rapport complet et non abrégé envoyé à Winchester par les commissaires est conservé dans le volume II (Little Domesday), qui, pour une raison quelconque, n’a jamais été résumée et ajoutée au volume plus important.

Plusieurs documents connexes subsistent, dont l’Exon Domesday, une première ébauche du retour pour le circuit comprenant les comtés de Somerset, Dorset, Wiltshire, Devon et Cornwall.

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À partir d’un autre document connexe, le Inquisitio comitatus Cantabrigiensis («L’Inquisition du comté de Cambridge»), une ébauche très précoce du matériel du Cambridgeshire, la véritable procédure suivie par les commissaires est révélée. Leur méthode était celle de l’enquête sous serment, par laquelle des réponses étaient données à une longue liste de questions précises. Des séances officielles ont apparemment eu lieu dans le chef-lieu du comté, et les faits ont été fournis par le shérif, les barons et leurs sous-locataires et par des représentants de chaque centaine (ou division subsidiaire du comté) et de chaque village.

La procédure était donc strictement géographique, le matériel étant collecté par des shires, des centaines et des villages. Mais avant d’être envoyé à la cour royale de Winchester, le matériel de chaque comté était regroupé sous les noms du roi et de ses locataires en chef, reconnaissant ainsi la nouvelle conception normande d’une société féodale fondée sur l’honneur ou la baronnie, un complexe de domaines qui ont été traités comme une unité même s’ils n’étaient pas adjacents.

Le tome I donne ainsi, sous chaque rubrique de comté, un rôle des propriétaires fonciers, du roi au plus humble locataire en chef. Leurs fiefs sont décrits consécutivement et se composent de longues listes de manoirs, avec les noms de leurs propriétaires en 1066 et 1086, leurs dimensions et leur capacité de labour, le nombre de travailleurs agricoles de toutes sortes, leurs moulins, étangs à poissons et autres commodités, et enfin leurs valeurs en livres.

Pour la plupart des villages et des villes anglaises (mais pas, malheureusement, Londres et Winchester, pour lesquels aucun record de Domesday ne survit), Domesday est le point de départ de leur histoire. Pour les historiens de l’Angleterre anglo-normande, l’enquête est d’une importance incommensurable.

Le Domesday Book est conservé aux Archives nationales de Londres.

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