Est-ce que l'apprentissage d'une langue étrangère en vaut vraiment la peine? (Ep. 158) – Apprendre une langue étrangère

(Photo: SuperFantastic)

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Notre dernier podcast s'intitule «L’apprentissage d’une langue étrangère en vaut-il vraiment la peine?» (Vous pouvez vous abonner à iTunes, obtenir le flux RSS ou écouter via le lecteur multimédia ci-dessus. Vous pouvez également lire la transcription, qui comprend des crédits pour la musique que vous écoutez. J'entendrai dans l'épisode.) Nous avons produit l'épisode en réponse à une question d'un auditeur nommé Doug Ahmann, qui a écrit pour dire:

Je suis très curieux d’apprendre que le fait d’enseigner une langue étrangère à des étudiants a acquis le statut dont il jouit aux États-Unis… Ma fille aînée est une étudiante de première année à l’université, et non seulement plus d'années – ils le font même à l'école primaire maintenant! – mais son collège lui demande d'étudier ENCORE PLUS!

Qu'est-ce qui se passe? Comment est-ce que cela a pu aller aussi loin?

À une époque où les écoles de tous les niveaux se plaignent de ressources limitées, pourquoi continuer à obliger ces enfants à étudier une langue étrangère que peu de gens utiliseront et que pratiquement tous ne retiendront pas?

Ou pour le dire en termes économiques, où est le retour sur investissement?

Excellente question, Doug! Nous faisons de notre mieux pour apporter des réponses.

Dans l’épisode, vous entendrez Albert Saiz, économiste du MIT spécialisé en immigration. Dans un article intitulé «À l'écoute de ce que le monde dit: bilinguisme et revenus aux États-Unis» (résumé; PDF *), Saiz a calculé à quel point l'apprentissage d'une langue étrangère peut augmenter les revenus futurs.

Bien sûr, apprendre une langue ne consiste pas uniquement à gagner de l’argent – vous en apprendrez davantage sur les autres avantages. Les recherches montrent que le fait d’être bilingue améliore la fonction exécutive et la mémoire chez les enfants et pourrait retarder l’apparition de la maladie d’Alzheimer.

Et comme nous apprenons de Boaz Keysar, professeur de psychologie à l'Université de Chicago, penser dans une langue étrangère peut également influer sur la prise de décision – pour le meilleur ou pour le pire.

Bryan Caplan, économiste à la George Mason University, explique le temps passé par l’étudiant américain moyen à apprendre une langue et la qualité de conservation de cet apprentissage. (Alerte spoiler: pas très bien!) Caplan nous dit également ce qu’il pense vraiment de l’enseignement des langues étrangères aux États-Unis.

CAPLAN: Si les gens en tirent un avantage de base ou enrichissent leur vie personnelle, alors l’étude des langues étrangères est excellente. Mais si c’est une langue qui n’aide pas vraiment leur carrière, ils ne vont pas l’utiliser, et ils ne sont pas heureux quand ils sont là, je ne vois vraiment pas l’intérêt, c’est cruel pour moi.

Peut-être le plus important, Caplan souligne le coût d'opportunité de l'étude d'une langue:

CAPLAN: Il y a tellement d'enfants qui ne savent ni lire ni écrire ni compter dans leur propre langue.

Enfin: un grand merci aux élèves d'espagnol et de mandarin de quatrième et de huitième année de la LREI (petite école rouge et lycée Elisabeth Irwin) à Manhattan, ainsi qu'à leurs professeurs et à leur principal directeur de nous avoir permis d'écouter une leçon. Ou dirons-nous: Merci beaucoup et xie xie.


*Examen de l'économie et des statistiques 87, non. 3 (août 2005), p. 523-538; publié par MIT Press Journals. © 2005 Président et membres du Harvard College et du Massachusetts Institute of Technology.

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