Conchas: anglais limité n’implique pas une connaissance limitée – Parler espagnol

J'ai commencé mes études en anglais à l'âge de 11 ans. Je venais d'arriver du Mexique et je parlais à peine un mot ou deux en anglais.

Il n'y avait pas de programme spécial à l'époque, alors à cause de mon âge et de ma sixième année au Mexique, j'ai été placé une fois de plus en sixième. Faire face à mes cours tout en apprenant une nouvelle langue complète était difficile.

Heureusement, j'avais bien appris mes bases lors de mes études primaires à Mexico et je pouvais me débrouiller tout en apprenant l'anglais. À la fin de la première année, je me débrouillais assez bien et je passais au collège. En aucun cas je maîtrisais l'anglais cette première année. Je me débrouillais bien, mais il me fallut encore plusieurs années avant que je puisse poursuivre une conversation assez fluide.

Il y a quelques années, j'ai lu un éditorial du San Antonio Express qui a rappelé bon nombre de ces souvenirs. Le texte d'opinion, rédigé par Rebecca Callahan, professeure adjointe à l'UT, a expliqué comment les entreprises américaines valorisent le bilinguisme. Les parents de familles aisées «font la queue tôt le matin pour offrir à leurs enfants une place au jardin d’enfants bilingue à l’automne prochain», écrit-elle. Et, a-t-elle soutenu, ces parents reconnaissent quelque chose que beaucoup d'enseignants, de directeurs d'école et de décideurs politiques ignorent: le fait de connaître deux langues vous avantage.

Callaghan a toutefois ajouté que, même si tout le monde semble d’accord pour dire que parler deux langues est une bonne chose, la règle ne semble pas s’appliquer aux enfants qui arrivent à l’école et parlent déjà une langue différente. Dans leur cas, at-elle déclaré – l’accent est mis sur l’apprentissage de l’anglais… par-dessus tout. Le plus souvent au détriment de leur langue maternelle.

Alors que je terminais mes études secondaires et que je poursuivais des études universitaires et que ma carrière était finalement prospère, les gens me disaient souvent: «Vous êtes un exemple parfait, vous l'avez fait… d'autres peuvent le faire.» Le problème avec cet argument est que lorsque j'ai déménagé à travers le système scolaire public, beaucoup de mes amis ne l'ont pas. La plupart d'entre eux sont nés de ce côté-ci de la frontière, mais l'espagnol était tout autant leur langue maternelle que la mienne. Cependant, j’avais un avantage: j’avais six ans d’études solides (mathématiques, sciences, géographie, histoire du monde, etc.) en espagnol.

Chaque année, je vois les résultats des tests de nos districts scolaires locaux et de ceux des autres communautés environnantes. Ils hésitent à peine et, même s’ils constatent des progrès dans certains domaines, souvent dans d’autres. Je sais que beaucoup d'enfants de nos écoles réussissent exceptionnellement bien. Je sais que cela est vrai parce que beaucoup d’entre eux vont dans des collèges et des universités et se classent parmi les meilleurs. Mais, je sais aussi que beaucoup d’enfants de nos écoles ont des problèmes de langue. C'est un fait.

Les enfants de nombreux secteurs de notre ville grandissent dans un environnement exclusivement espagnol. Ils arrivent à l'école, souvent en première année, avec peu ou pas de connaissances en anglais. Ils rentrent chez eux après l’école et sont entourés d’espagnol – de leurs amis, de leurs parents, de leurs voisins, des médias du sud de la frontière. Ils parlent l'espagnol comme première langue. Ce n’est pas une déclaration politique de leur part, ni un refus de parler anglais – ils n’ont simplement été exposés à rien d’autre. C'est la réalité.

Une réalité encore plus dure est qu’il est difficile d’apprendre des concepts dans une langue que l’on commence seulement à comprendre. Mais, être testé dans une langue que l'on a du mal à comprendre et être évalué académiquement sur la base des résultats de ce test n'est pas seulement illogique, c'est aussi immoral.

Je ne préconise certainement pas que les enfants n’apprennent pas l’anglais. Pour réussir et être un membre productif de la société et de la main-d'œuvre, l'anglais (oral et écrit) est une nécessité. Je soutiens tout type de programme académique pouvant développer les compétences linguistiques et de communication de tous les enfants. Il me semble insensé d'évaluer le niveau scolaire d'un enfant (ou d'une personne) sur la base d'un test dans une langue qu'il est souvent en train d'apprendre et dont le vocabulaire est limité.

J'ai récemment eu l'occasion de visiter l'une des écoles secondaires locales. Dans un cours de mécanique automobile, j'ai vu plusieurs jeunes étudiants vérifier le système électrique d'une voiture. Je leur ai demandé ce qu'ils faisaient et, en toute honnêteté, ils ont eu du mal à exprimer ce qu'ils faisaient. Cependant, je vous assure que ces enfants n'étaient pas idiots, ils savaient très bien ce qu'ils faisaient: ils avaient simplement des compétences linguistiques limitées. Malheureusement, je sens qu’ils auront de la difficulté avec le test STAAR.

Je me demande combien d’entre nous jugeraient académiquement acceptables si nous étions testés en allemand ou en russe.

Note de la rédaction: La chronique de Miguel Conchas mentionnée ci-dessus a été publiée pour la première fois dans le Laredo Morning Times et sur la page Linked-In du président de la Chambre de commerce de Laredo. Il apparaît dans le Rio Grande Guardian avec la permission de l'auteur.

Note de l'éditeur: L'image principale accompagnant la colonne ci-dessus montre Miguel Conchas dans les bureaux de la chambre de commerce de Laredo.

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